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Lon CHANEY Jr (1906 / 1973)

Lon Chaney Jr

Acteur américain, né Creighton Chaney, le 10 février 1906, à Oklahoma City. Décédé le 12 juillet 1973, à San Clemente, Californie.

Lon Chaney Jr, comme son nom l'indique, est le fils de Lon ChaneyLon Chaney, acteur américain du cinéma muet connu pour la diversité des déguisements sous lesquels il apparaissait à l'écran. Sa mère, la chanteuse Francis Cleveland Creighton, suivant son mari, alors acteur de vaudevilles au sens américain du terme (revues de music-hall), le petit Creighton vient au monde, prématurément et non sans mal, quelque part sur l'itinéraire d'une tournée.

Après une enfance au cours de laquelle il eut l'occasion de faire quelques apparitions sur scène, Creighton exerce quelques petits métiers afin de subvenir lui-même à ses besoins : apprenti boucher, plombier, ouvrier métallurgiste, etc. Après un premier mariage, Il devient secrétaire trésorier de l'entreprise de son beau-père. Souhaitant suivre la voie familiale, il acquiert l'art du maquillage auprès de Lon Sr et décroche ses premiers engagements professionnels. Il a 24 ans lorsque Lon Sr décède, à 47 ans d'un cancer de la gorge.

En 1932, il fait ses premières apparitions au cinéma sous son véritable patronyme, Creighton Chaney. Il traîne pendant quelques années dans des rôles de complément, souvent des westerns projetés avant le “grand film” («The Last Frontier», 1932,…). On peut ainsi l'apercevoir à côté de John Wayne dans une célèbre série de cet ordre, «The Three Musketeers» (1933) : aucun rapport avec Alexandre Dumas !

En 1935, un producteur avisé lui suggère de mettre sa filiation en évidence afin qu'il puisse bénéficier de l'aura de son père : Creighton Chaney devient alors Lon Chaney Jr. Mais la gloire fait des manières et il faut attendre 1939 pour voir notre homme tenir un rôle important dans «Des souris et des hommes» où, compagnon attardé de John GarfieldJohn Garfield, il étrangle Mary Field afin de pouvoir la caresser, comme il à l'habitude de faire avec les souris ! C'est parti ! Nous allons simplifier l'énumération de sa longue filmographie en nous limitant à l'expression de deux facettes de son talent : le cinéma fantastique et le western.

Digne fils de son père, Lon Chaney Jr, passé à la Universal Pictures, met en pratique ce qu'il sait de l'art du grimage, bénéficiant du concours non négligeable du maître de céans, Jack Pierce. Tout commence en 1941 avec «Man Made Monster». Mais le personnage qu'il va attacher à son nom, comme les paires Bela LugosiBela Lugosi/Dracula ou Boris KarloffBoris Karloff/Frankenstein, c'est celui du loup-garou («The Wolf Man», 1941) : vous savez, l'homme qui se transforme en loup les nuits de pleine lune … Il lui fera d'ailleurs connaître Frankenstein («Frankenstein Meets the Wolf-Man», 1943), Dracula («House of Dracula», 19445) et même Abbott et Costello («Abbot and Costello Meet Frankenstein», 1948) !

Autre personnage récurrent, la momie, créée en 1932 par Boris Karloff («The Mummy» de Karl Freund), s'échappe du tombeau. Les producteurs de la Universal Pictures (qui est au cinéma fantastique ce que la MGM représente pour la comédie musicale), l'ont réveillée, lui donnant le visage (!?) de Lon Jr pour trois bandes (sans jeu de mots, je vous le jure !) : «The Mummy's Tomb» (1942), «The Mummy's Ghost» et «The Mummy's Curse» (1944). Certes, on n'y voit guère ses traits que, par bonheur, il n'a pas des plus agréables, mais l'acteur touche enfin à une notoriété jusque là réservée à papa.

Junior promena ainsi son inquiétante figure jusqu'à son dernier film, «Blood of Frankenstein» (1970)…

Assez curieusement, car on l'imagine mal faire la nique à Randolph Scott ou à Gary Cooper, on peut reconnaître sa lourde silhouette dans de nombreux westerns, et pas des moindres, même s'il fut le plus souvent cantonné à des seconds rôles («Overland Mail», en 1942, demeure l'une des rares exceptions), des méchants malhabiles, voire à des figurations plus ou moins bavardes. Il affronta pourtant le premier dans «Albuquerque» (1947) et le second dans «Springfield Rifle/La mission du commandant Lex» (1952). La même année il fut l'un des citadins incapables de lui venir en aide dans «High Noon/Le train sifflera trois fois». En 1968 encore, il porte une dernière fois le Stetson Country et arbore l'étoile de shérif pour son antépénultième film, «Bucksin/Le pistolero de l'enfer», dont le sujet n'est pas sans rapport avec celui du titre précédent.

Il y aurait matière à écrire sur les autres prestations de Lon Chaney Jr, qui aborda tous les genres, jusqu'à celui que nous qualifierons aimablement de polisson, pour son avant dernière apparition («Les amazones du désir», 1967). Par la suite, l'acteur céda le pas au scénariste et publia même un ouvrage, «A Century of Chaneys» (1969).

Après un premier mariage avec Dorothy Hinckley (1928/1937, 2 enfants), Lon Chaney Jr partagea le restant de sa vie avec Patsy Beck, modèle et mannequin. L'intempérance ne fut pas sans rapport avec sa disparition, survenue dans sa 68ème année, à la suite d'une crise cardiaque. L'on raconte pourtant que, les nuits de pleine Lune…

Christian Grenier

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11932THE LAST FRONTIER , de Spencer Gordon BENNET 
21933THE THREE MUSKETEERS , Serial
31939OF MICE AND MEN (Des souris et des hommes)
41941TOO MANY BLONDES , de Thornton FREELAND 
51941MAN MADE MONSTER/THE ATOMIC MONSTER (L'échappé de la chaise électrique)
61941THE WOLF MAN (Le loup-garou)
71941BADLANDS OF DAKOTA
81942GHOST OF FRANKENSTEIN (Le spectre de Frankenstein)
91942OVERLAND MAIL , de Ford BEEBE 
101942THE MUMMY's TOMB (La tombe de la momie)
111942EYES OF THE UNDERWORLD , de Roy William NEILL 
121943SON OF DRACULA (Le fils de Dracula)
131943FRANKENSTEIN MEETS THE WOLF MAN (Frankenstein rencontre le loup-garou)
141943CALLING DR.DEATH , de Reginald Le BORG 
151944COBRA WOMAN (Le signe du cobra)
161944THE MUMMY's GHOST (Le fantôme de la momie)
171944DEAD MAN'S EYES , de Reginald Le BORG 
181944THE MUMMY's CURSE (La malédiction de la momie)
191944HOUSE OF FRANKENSTEIN (La maison de Frankenstein)
201945THE DALTONS RIDE AGAIN (Les quatre bandits de Coffeyville)
211945HOUSE OF DRACULA (La maison de Dracula)
221945PILLOW OF DEATH , de Wallace FOX 
231945THE FROZEN GHOST
241947MY FAVORITE BRUNETTE (La brune de mes rêves)
251947ALBUQUERQUE/SILVER CITY , de Ray ENRIGHT 
261948THE COUNTERFEITERS , de Sam NEWFIELD 
271948ABBOTT AND COSTELLO MEET FRANKENSTEIN (Deux nigauds contre Frankenstein)
281949CAPTAIN CHINA (Dans les mers de Chine)
291951ONLY THE VALIANT (Fort Invincible)
301951INSIDE STRAIGHT , de Gerald MAYER 
311951THE BLACK CASTLE (Le mystère du château noir) , de Nathan JURAN 
321952HIGH NOON (Le train sifflera trois fois)
331952BATTLES OF CHIEF PONTIAC
341952SPRINGFIELD RIFLE (La mission du Commandant Lex)
351953RAIDERS OF THE SEVEN SEAS (Le pirate des sept mers)
361953A LION IS IN THE STREETS
371953THE BOY FROM OKLAHOMA (L'homme des plaines)
381955BIG HOUSE, U.S.A.
391955THE SILVER STAR/THE SHERIFF , de Richard BARTLETT 
401956THE BLACK SLEEP (Les monstres se révoltent)
411956THE CYCLOPS
421958THE DEFIANT ONES (La chaîne)
431963THE HAUNTED PALACE (La malédiction d'Arkham)
441964WITCHCRAFT , de Don SHARP 
451964SPIDER BABY OR THE MADDEST STORY EVER TOLD/ATTACK OF THE LEAVER EATERS , de Jack HILL. Sorti en 1968 
461965HOUSE OF THE BLACK DEATH
471965TOWN TAMER (Quand parle la poudre)
481968BUCKSKIN (Le pistolero de l'Enfer)
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 17-5-2016