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Hattie McDANIEL (1892 / 1952)

Hattie McDaniel

Actrice américaine née à Wichita le 10 juin 1895. Décédée à San Fernando Valley le 26 octobre 1952.

Fille d'un pasteur baptiste de Virginie, Hattie McDaniel était la benjamine d'une famille de treize enfants. Très tôt elle intègre les chœurs de gospels et, dès l'âge de 15 ans, se produit sur scène aux côtés de son frère Sam McDanielSam McDaniel, futur acteur (une de ses soeurs aînée, Etta McDanielEtta McDaniel, fit également de multiples apparition à l'écran). Pendant une vingtaine d'années, elle mène une carrière de chanteuse et comédienne tant au théâtre que sur les ondes radiophoniques, où elle acquiert un début de notoriété. Mais l'époque est à la discrimination raciale : la réussite d'une artiste noire s'avère problématique. Longtemps, Hattie continuera à travailler comme femme de chambre ou hôtesse d'accueil pour joindre les deux bouts !

Lorsqu'elle débute au cinéma en 1931, Hollywood ne lui réserve que des silhouettes conventionnelles comme en témoignent ses apparitions auprès de Marlene Dietrich dans «Blonde Vénus» (1932) ou de Mae West dans «Je ne suis pas un ange» (1933). On l'aperçoit également, mais de manière fugitive, dans le dernier film réalisé par Erich von Stroheim, «Hello, Sister !» (1933).

En 1934, grâce à John Ford, elle tire enfin son épingle du jeu : dans «Judge Priest», elle chante en duo avec Will RogersWill Rogers. L'année suivante, ses partenaires sont Irene Dunne et Paul RobesonPaul Robeson dans la célèbre comédie musicale «Show Boat».

Elle finit par imposer son personnage débonnaire au rire sonore et au franc parler qui parvient à voler la vedette aux plus aguerris, tels Jean Harlow et Clark Gable dans «China Seas/La malle de Singapour» (1935) ou Lionel BarrymoreLionel Barrymore dans «Le petit colonel». Dans «Alice Adams» de George Stevens (1935), sa placidité ironique fait merveille au cours d'une mémorable scène de repas où une Katharine HepburnKatharine Hepburn snobinarde a voulu la déguiser en domestique stylée ! A l'affiche en 1938 de savoureuses comédies, elle asperge d'eau Henry Fonda amoureux de Barbara Stanwyck («Miss Manton est folle») avant d'arbitrer les démêlés sentimentaux de Ginger Rogers face à Fred AstaireFred Astaire («Carefree/Amanda») et James StewartJames Stewart («Vivacious Lady/Mariage incognito»).

La consécration arrive en 1939 lors de la sortie du film le plus attendu de toute l'histoire du cinéma, «Autant en emporte le vent». Sur l'interprète idéale de Mammy, même Eleanor Roosevelt émit son opinion ! Grâce au soutien de Clark GableClark Gable, Hattie emporta le rôle haut la main dès son bout d'essai. Tout le monde garde en mémoire ses réparties pleines de bon sens, son ironie affectueuse à l'égard de la capricieuse Scarlett O'Hara et son jupon de satin rouge, cadeau de Rhett Butler… Interdite de présence (comme tous les acteurs noirs du film) lors de la première à Atlanta le 15 décembre 1939, Hattie McDaniel aura sa revanche deux mois plus tard en devenant la première actrice noire à remporter un oscar, celui du meilleur second rôle féminin. Lors du banquet qui suivit, Hattie et son mari seront relégués en fond de salle …

Curieusement, l'oscar n'amènera pas un afflux de rôles intéressants. Bien sûr, elle côtoie nombre de stars qui sauront l'apprécier : Errol Flynn et Olivia de Havilland dans le beau western de Raoul Walsh, «They Died With Their Boots On/La charge fantastique» (1941), Bette Davis dans «Le grand mensonge» (1941) ou Claudette Colbert dans «Depuis ton départ» (1944). Toutefois, en dix ans on ne la verra qu'une vingtaine de fois alors qu'elle avait tourné 60 films dans la décennie précédente. Si le premier oscar attribué à un comédien noir marqua les esprits, il fut aussi source de bien des polémiques : on reprocha à la comédienne d'exploiter une image trop stéréotypée et réductrice des afro-américains. A ses détracteurs, Hattie opposa une réponse célèbre : "Je préfère jouer une servante pour 700 dollars par semaine que d'en être une et ne gagner que 7 dollars !".

Lorsqu'à la fin des années 40, elle devient la première actrice noire vedette d'une sitcom («The Beulah Show»), les critiques reprennent de plus belle…

Atteinte d'un cancer du sein, Hattie McDaniel devra interrompre le tournage de ce programme télévisé au printemps 1952, peu de temps avant sa disparition. A sa mort, Hollywood Memorial Park, le cimetière des stars, lui est refusé du fait de la ségrégation raciale.

Hattie McDaniel se maria à quatre reprises : d'abord à George Langford (tué par balles en 1922) puis à Howard Hickman (1938), James Lloyd Crawford (1941/1945) et Larry Williams (1949/1950).

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11932BLONDE VENUS (Blonde Vénus)
21933HELLO, SISTER! [ Figuration ]
31933I'M NO ANGEL (Je ne suis pas un ange)
41934FATE'S FATHEAD , de Charley CHASE. Court métrage 
51935THE LITTLE COLONEL (Le petit colonel)
61935CHINA SEAS (La malle de Singapour)
71935ALICE ADAMS (Désirs secrets)
81936GENTLE JULIA , de John G.BLYSTONE 
91936SHOW BOAT
101937STELLA DALLAS
111938VIVACIOUS LADY (Mariage incognito)
121938CAREFREE (Amanda)
131938THE MAD MISS MANTON (Miss Manton est folle)
141939GONE WITH THE WIND (Autant en emporte le vent)
151940MARYLAND
161941THE GREAT LIE (Le grand mensonge)
171941THEY DIED WITH THEIR BOOTS ON (La charge fantastique)
181942GEORGE WASHINGTON SLEPT HERE (La maison de mes rêves)
191943JOHNNY COME LATELY (Johnny le vagabond)
201944SINCE YOU WENT AWAY (Depuis ton départ)
211946MARGIE
221946SONG OF THE SOUTH
L'Encinémathèque
Ed.7.2.1 : 25-6-2015