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Thomas MITCHELL (1892 / 1962)

Thomas Mitchell

Acteur américain, né à Elizabeth (New Jersey) le 11 juillet 1892. Décédé à Beverley Hills le 17 décembre 1962.

Issu d'une famille d'origine irlandaise, Thomas Mitchell se lance dans le journalisme, profession de son père, avant de devenir comédien et auteur dramatique. Formé par Charles CoburnCharles Coburn qui l'intègre dans sa troupe, il jouera de nombreux rôles à Broadway tout au long des années 20. L'une de ses pièces, «The Little Accident», sera adaptée à trois reprises à l'écran.

Sa carrière cinématographique débute vraiment en 1936. Avec à son actif plus d'une vingtaine de classiques, Thomas Mitchell devient très vite un second rôle incontournable du cinéma américain. D'allure joviale et sympathique, souvent porté sur la bouteille, il incarne l'ami fidèle ou l'oncle bienveillant sous la direction des plus grands : Frank CapraFrank Capra et John FordJohn Ford l'emploient à trois reprises, mais il y eut aussi Howard HawksHoward Hawks, Fritz LangFritz Lang ou Raoul WalshRaoul Walsh

Dès 1937, on le remarque dans «Horizons perdus» et «The Hurricane» (qui lui vaut d'être nommé pour l'oscar) mais surtout dans l'émouvant «Make Way for Tomorrow/Place aux jeunes» de Leo McCarey où il joue le fils embarrassé par ses parents vieillissants. 1939 est une année mythique : il participe à quatre chefs d'œuvre incontestables et reçoit l'oscar du meilleur second rôle masculin. C'est Doc Boone, le médecin alcoolique de «Stagecoach/La chevauchée fantastique», qui lui vaut cet honneur mais il n'est pas moins remarquable auprès de James StewartJames Stewart dans «Monsieur Smith au Sénat» ou de Cary Grant dans «Seuls les anges ont des ailes» (en pilote menacé par la cécité) ; son interprétation de Gerald O'Hara, le père de Scarlett (Vivien Leigh) et propriétaire de Tara dans «Autant en emporte le vent» est sans doute son rôle le plus connu en Europe. Toujours en 1939, il joue le chef des mendiants dans «The Hunchback of Notre Dame/Quasimodo» de William Dieterle aux côtés de Charles LaughtonCharles Laughton.

Les années suivantes ne seront pas moins fructueuses. Il retrouve John Ford et John WayneJohn Wayne dans «The Long Voyage Home/Les hommes de la mer» (1940) et fréquente les “frenchies” d'Hollywood : Jean GabinJean Gabin dans «Moontide/La péniche de l'amour» (1942), Michèle Morgan dans «Joan of Paris» (1942) et surtout Julien Duvivier qui l'utilise deux fois dans ses films à sketches, «Tales of Manhattan/Six destins» (1942) et «Flesh and Fantasy/Obsessions» (1943). Aussi crédible dans le rôle truculent du pirate Tom Blue dans «Le cygne noir» (1942) de Henry King que dans celui du shérif Pat Garrett dans «The Outlaw/Le banni» (1943) de Howard Hughes, il incarne très finement le journaliste Ned Buntline retraçant la carrière de «Buffalo Bill» pour William Wellman (1944) ou le lieutenant de police confronté à «The Dark Mirror/La double énigme» de Robert Siodmak (1946). Le rôle le plus marquant pour le public américain sera sans doute celui d'Oncle Billy dans «La vie est belle» (Frank Capra, 1946), cadeau de Noël obligé de la télévision pendant de nombreuses années.

Très à l'aise dans le western, il joue à nouveau les alcooliques au grand cœur dans «La rivière d'argent» (1948) de Raoul Walsh et «Destry/Le nettoyeur» (1954) de George Marshall et participe au renouvellement du genre avec «High Noon/Le train sifflera trois fois» (1952) de Fred Zinnemann, où il incarne le maire de la petite ville menacée par les outlaws.

Un peu moins présent dans la dernière décennie, il travaille au théâtre et à la télévision mais ne néglige pas les bons rôles s'ils sont proposés par un maître : dans «While the City Sleeps/La cinquième victime» (1956) de Fritz Lang, il retrouve le journalisme de ses débuts avant de clôturer une très belle carrière sous la houlette de son cher Frank Capra dans «Pocketful of Miracles/Milliardaire pour un jour» (1961) où il s'amuse en juge amateur de la dive bouteille face à Bette Davis en clocharde !

Thomas Mitchell se maria deux fois, d'abord avec Rachel Hartzell, dont il eut une fille, puis avec Anne Stuart Brewer. Il mourut d'un cancer à 70 ans alors qu'il interprétait au théâtre le rôle de l'inspecteur Columbo. C'était bien avant Peter Falk, son partenaire dans son dernier film.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11936CRAIG'S WIFE
21936THEODORA GOES WILD (Théodora devient folle)
31937I PROMISE TO PAY (Echec au crime) , de D.Ross LEDERMAN 
41937LOST HORIZON (Horizons perdus)
51937MAKE WAY FOR TOMORROW (Place aux jeunes/Au crépuscule de la vie)
61937THE HURRICANE
71939STAGECOACH (La chevauchée fantastique)
81939ONLY ANGELS HAVE WINGS (Seuls les anges ont des ailes)
91939MISTER SMITH GOES TO WASHINGTON (Mr.Smith au sénat)
101939GONE WITH THE WIND (Autant en emporte le vent)
111939SWISS FAMILY ROBINSON
121940OUR TOWN (Une petite ville sans histoire)
131940ANGELS OVER BROADWAY (L'ange de Broadway)
141940THE LONG VOYAGE HOME (Les hommes de la mer)
151940FLIGHT FROM DESTINY , de Vincent SHERMAN 
161941OUT OF THE FOG
171942JOAN OF PARIS
181942SONG OF THE ISLANDS (Filles des îles) , de Walter LANG 
191942THIS ABOVE ALL (Âmes rebelles)
201942MOONTIDE (La péniche de l'amour)
211942TALES OF MANHATTAN (Six destins)
221942THE BLACK SWAN (Le cygne noir)
231943THE OUTLAW (Le banni)
241943FLESH AND FANTASY (Obsessions)
251944BUFFALO BILL
261944WILSON (Le président Wilson)
271945CAPTAIN EDDIE
281945ADVENTURE (L'aventure)
291946THREE WISE FOOLS
301946DARK MIRROR (La double énigme)
311946IT'S A WONDERFUL LIFE (La vie est belle)
321948SILVER RIVER (La rivière d'argent)
331949ALIAS NICK BEAL (Un pacte avec le Diable)
341952HIGH NOON (Le train sifflera trois fois)
351956WHILE THE CITY SLEEPS (La cinquième victime)
361958HANDLE WITH CARE , de David FRIEDKIN 
371961POCKETFUL OF MIRACLES (Milliardaire pour un jour)
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 2-6-2016