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Una O'CONNOR (1880 / 1959)

Una O'Connor

Actrice irlandaise, née Agnes Teresa McGlade, le 23 octobre 1880, à Belfast. Décédée le 4 février 1959, à New York.

Elevée dans une famille catholique, Agnes McGlade adopte le pseudonyme de Una O’Connor dès ses débuts de comédienne à l’Abbey Theatre de Dublin, où elle côtoie Barry FitzgeraldBarry Fitzgerald et Sara AllgoodSara Allgood qui seront à plusieurs reprises ses partenaires à l’écran. Pendant 30 ans, elle s’active sur les scènes de son Irlande natale, puis à Londres, dès 1913, jouant aussi bien la comédie que le drame.

Petite souris glapissante et trotte-menu, elle croque de façon irrésistible les pimbêches collet monté et attire les rires des spectateurs dès ses premières apparitions à l’écran, au tout début du parlant. Alfred Hitchcock la distribue en 1930 dans «Murder» mais c’est Noel CowardNoel Coward qui va bouleverser son destin : le succès sur les planches de «Cavalcade» attire l’attention des producteurs hollywoodiens qui réclament Una pour l’adaptation signée Frank Lloyd, l’un des plus gros succès de 1933 : la suite de sa carrière sera américaine…

Si elle ne tient qu’un petit rôle, à l’ombre de Lionel Barrymore, dans le «David Copperfield» de George Cukor (1934), elle a la chance de participer coup sur coup à deux classiques du genre fantastique où James Whale s’amuse à la faire figurer en harpie hystérique : logeuse de Claude Rains («L’homme invisible», 1933) ou servante de Valerie HobsonValerie Hobson («La fiancée de Frankenstein», 1935), elle pousse jusqu’à la caricature le rôle de commère aux cris stridents, dépassée par le surnaturel, amenant un comique bienvenu dans cet environnement gothique. Loin de cette image, John Ford la transforme en madone éplorée : mère d’un activiste de l’IRA assassiné sous ses yeux, elle pardonne in extremis à Victor McLaglenVictor McLaglen, «Le mouchard» (1935). Dans «The Plough and the Stars/Révolte à Dublin» (1936), d’après Sean O’Casey, elle retrouve son accent irlandais, ses amis de l’Abbey Theatre et le génial cinéaste qui la réclamera à nouveau en 1941 pour «Qu’elle était verte ma vallée»; malheureusement, son rôle disparaît au montage.

Second rôle inoubliable des années 30 et 40, Una O’Connor jouera souvent les servantes à la voix haut perchée mais aussi les logeuses coincées - chez Leo McCarey dans «Les cloches de Sainte-Marie» (1942) - ou les commerçantes suspicieuses, comme au début de «Random Harvest/Prisonniers du passé» de Mervyn Le Roy (1942). C’est auprès d’Errol FlynnErrol Flynn, à trois reprises, qu’elle joue toutefois son rôle le plus célèbre aujourd’hui, celui de la duègne pète-sec : dans «Les aventures de Robin des Bois» (1938), elle campe Bess, la suivante de Lady Marianne (Olivia de Havilland) avec force mimiques outragées avant de glousser de plaisir devant la déclaration d’amour inattendue que lui sert Herbert Mundin (un récidiviste courageux puisqu’il l’épousait dans «Cavalcade» !). «L’aigle des mers» (1940) et «Les aventures de Don Juan» (1948) déclineront à plaisir le même emploi.

Partenaire de Charles Laughton dans «Miss Ba» (1934), elle le retrouve dans «Le fantôme de Canterville» (1944) de Jules Dassin et surtout dans «This Land is Mine/Vivre libre» (1943) de Jean Renoir : il faut voir comme ce petit bout de femme serre contre elle son grand fils lors d’une alerte aérienne avant de semer la panique à coups de parapluie à la Kommandantur afin de le faire libérer ! Sûrement désireux de calmer sa volubilité intarissable, Lubitsch lui réserve un rôle muet dans «Cluny Brown/La folle ingénue» (1946) : mère du pharmacien coincé amoureux de Jennifer JonesJennifer Jones, elle hausse les sourcils, se racle la gorge et tousse à n’en plus finir d’une façon tellement sinistre (et pourtant drôle !) qu’elle anéantit aussitôt les projets de mariage du fiston !

Au début des années 50, Una O'Connor se consacre au théâtre et à la télévision, où on la découvre de façon inattendue dans les westerns de William BoydWilliam Boyd alias Hopalong Cassidy. Son dernier succès sera la création de «Témoin à charge», célèbre pièce d’Agatha Christie : les critiques s’emballent pour son interprétation de Janet McKenzie, la bonne sourdingue qui donne du fil à retordre au ténor du barreau. Lorsqu’en 1957 il décide de porter la pièce à l’écran, Billy Wilder convainc la comédienne de sortir de sa retraite pour un affrontement d’anthologie avec son ami Charles LaughtonCharles Laughton. Ce sera la dernière apparition d'Una O'Connor qui décèdera l’année suivante à 78 ans.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11933CAVALCADE
21933THE INVISIBLE MAN (L'homme invisible)
31934STINGAREE
41934THE BARRETTS OF WIMPOLE STREET (Miss Barrett)
51934THE PERSONAL HISTORY, ADVENTURES, EXPERIENCES AND OBSERVATIONS OF DAVID COPPERFIELD THE YOUNGER (David Copperfield)
61935THE BRIDE OF FRANKENSTEIN (La fiancée de Frankenstein)
71935THE INFORMER (Le mouchard)
81936LITTLE LORD FAUNTLEROY (Le petit Lord Fauntleroy)
91938THE ADVENTURES OF ROBIN HOOD (Les aventures de Robin des Bois)
101938RETURN OF THE FROG , de Maurice ELVEY 
111940LILLIAN RUSSELL
121940THE SEA HAWK (L'aigle des mers)
131940HE STAYED FOR BREAKFAST
141941THREE GIRLS ABOUT TOWN , de Leigh JASON 
151942ALWAYS IN MY HEART (Toujours dans mon coeur) , de Jo GRAHAM 
161942RANDOM HARVEST (Prisonniers du passé)
171943THIS LAND IS MINE (Vivre libre)
181945THE BELLS OF ST.MARY'S (Les cloches de Sainte-Marie)
191946CLUNY BROWN (La folle ingénue)
201947LOST HONEYMOON , de Leigh JASON 
211948FIGHTING FATHER DUNNE
221957WITNESS FOR THE PROSECUTION (Témoin à charge)
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 2-7-2016