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Donald MEEK (1878 / 1946)

Donald Meek

Acteur américain, d'origine écossaise, né le 14 juillet 1878, à Glasgow (Ecosse). Décédé le 18 novembre 1946, à Los Angeles (Californie).

Avec son crâne d’oeuf et sa diction suave, il a tout l’air d’avoir inspiré Walt DisneyWalt Disney pour son Jiminy Criquet de «Pinocchio» (1940), et c’est sûrement le cas, tant Donald Meek fut une présence familière de l’écran américain pendant 20 ans.

Enfant, il joue «Le petit Lord Fauntleroy» sur les scènes australiennes mais – qui l’eût cru ? – c’est au métier d’acrobate qu’il se destine jusqu’à ce que de nombreuses blessures l’obligent à y renoncer. En 1898, lors de la guerre hispano-américaine, il a contracté une fièvre tropicale qui l’a rendu définitivement chauve : ce sera sa marque de fabrique, même si quelques postiches viendront parfois y remédier. Comédien de théâtre en Angleterre, en Australie puis aux Etats-Unis à partir de 1912, il jouera aussi bien les classiques que l’opérette : il ne faut donc pas s’étonner s’il pousse la chansonnette aux côtés de Shirley Temple dans «Little Miss Broadway/Hôtel à vendre» (1938), et ce malgré les regards courroucés de son dragon de sœur (Edna May OliverEdna May Oliver).

Sa carrière cinématographique ne démarre vraiment qu’en 1930, mais il met aussitôt les bouchées doubles, tournant en vedette une bonne douzaine de courts métrages policiers où il incarne le Dr.Crabtree. A partir de 1934, il travaille sans relâche, alignant vingt titres pour la seule année 1935, dont «La marque du vampire» de Tod Browning et «Le capitaine Blood» de Michael Curtiz, «Barbary Coast» de Howard Hawks, «Peter Ibbetson» de Henry Hathaway et «Le mouchard» de John Ford ! A son palmarès, ajoutons aussi Lubitsch, Walsh, Wellman, Cukor et Fritz Lang : difficile de faire mieux. Même si les rôles sont parfois fugitifs, il impose ses mines de fouine ou sa drôlerie – c’est selon – auprès des plus grandes vedettes : Errol FlynnErrol Flynn, Gary CooperGary Cooper ou Edward G.RobinsonThomas Mitchell.

Poids plume, il a parfois du mal à faire valoir ses droits mais il n’hésite pas à enfiler des gants de boxe pour arbitrer les différends conjugaux de Barbara Stanwyck et Herbert Marshall dans «Breakfast for two» (1937). Sa petite taille devient un effet comique lorsqu’il affronte au tribunal le jeune Abraham Lincoln qui a la silhouette longiligne de Henry FondaHenry Fonda dans «Vers sa destinée» (1939) de John Ford. Celui-ci l’emploie à nouveau dans l’un de ses plus célèbres films, «Stagecoach/La chevauchée fantastique» (1939) : écrasé par la masse imposante de son voisin de diligence (Berton Churchill), il incarne le timide Samuel Peacock, représentant en whisky, qui voit avec horreur Thomas MitchellThomas Mitchell engloutir ses échantillons au fil du voyage ! En 1935, après avoir la victime de Victor McLaglenVictor McLaglen dans «Le mouchard», c’est lui qui désigne complaisamment Edward G.Robinson à la vindicte populaire dans «Toute la ville en parle».

Souvent humble et timoré, comme le veut son patronyme, il peut s’avérer tout aussi efficace dans les rôles antipathiques, comme on peut l’observer lorsqu’il incarne le fielleux directeur des chemins de fer, ennemi acharné de Tyrone PowerTyrone Power et Henry Fonda dans le diptyque consacré aux Frères James, «Jesse James/Le brigand bien-aimé» (1938) et «Le retour de Frank James» (1940). «The Toast of New York/L’or et la femme» (1937) lui attribue le rôle d’Oncle Daniel, le plus célèbre avare de New York, embringué malgré lui dans les affaires douteuses de Jim Fisk (Edward Arnold).

Pourtant, sa drôlerie, proche parfois de l’absurde, nous le rend éminemment sympathique comme dans les aventures de «Nick Carter, Master Detective» (Walter Pidgeon) dirigées par Jacques Tourneur (1939), où il campe un ahurissant spécialiste des abeilles et détective amateur. Dans «Love on the Run/Loufoque et Cie» (1936), gardien du château de Fontainebleau, il croit reconnaître les fantômes de Louis XIV et Madame de Maintenon dans le couple Clark Gable - Joan Crawford. Mieux encore, Frank Capra fait écrire spécialement pour lui le rôle de Mr.Poppins dans «Vous ne l’emporterez pas avec vous» (1938) : petit comptable brimé par son patron, il envoie tout valser pour vivre dans une famille de joyeux cinglés et fabriquer des jouets farfelus et des masques effrayants ; lorsque tout ce beau monde se retrouve en cellule, Donald Meek esquisse avec ravissement un pas de danse au son de l’harmonica de Lionel BarrymoreLionel Barrymore ! Dans «State Fair» (1945), l’un de ses derniers films, il est irrésistiblement gourmand : il faut le voir déguster les tartes alcoolisées préparées par Fay BainterFay Bainter et la suivre, avec des mines de satyre éméché, à travers toute la foire…

Décédé d'une leucémie aiguë au cours du tournage de «Magic Town» (1947), Donald Meek avait épousé Belle Walken en 1909. A titre posthume, une étoile lui fut consacrée sur le célèbre Hollywood Walk of Fame.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11933LOVE HONOR AND OH BABY! , de Edward BUZZELL 
21933COLLEGE COACH
31934THE DEFENSE RESTS
41934THE MERRY WIDOW (La veuve joyeuse) [ Version américaine ]
51935THE WHOLE TOWN's TALKING (Toute la ville en parle)
61935MARK OF THE VAMPIRE (La marque du vampire)
71935THE INFORMER (Le mouchard)
81935BARBARY COAST (Ville sans loi)
91935PETER IBBETSON
101936THREE MARRIED MEN , de Edward BUZZELL 
111936LOVE ON THE RUN (Loufoque et Cie)
121937THE TOAST OF NEW YORK (L'or et la femme)
131937BREAKFAST FOR TWO
141938THE ADVENTURES OF TOM SAWYER (Les aventures de Tom Sawyer)
151938LITTLE MISS BROADWAY (Hôtel à vendre)
161938YOU CAN'T TAKE IT WITH YOU (Vous ne l'emporterez pas avec vous)
171938JESSE JAMES (Le brigand bien aimé)
181939STAGECOACH (La chevauchée fantastique)
191939YOUNG MR.LINCOLN (Vers sa destinée)
201939NICK CARTER, MASTER DETECTIVE
211940Dr.EHRLICH's MAGIC BULLET
221940MY LITTLE CHICKADEE (Mon petit poussin chéri)
231940THE RETURN OF FRANK JAMES (Le retour de Frank James)
241940SKY MURDER , de George B.SEITZ 
251940HULLABALOO
261940COME LIVE WITH ME (Viens avec moi)
271941A WOMAN's FACE (Il était une fois)
281941RISE AND SHINE , de Allan DWAN 
291941BABES ON BROADWAY (Débuts à Broadway)
301942MAISIE GETS HER MAN
311943LOST ANGEL (L'ange perdu)
321944THE THIN MAN GOES HOME (L'Introuvable rentre chez lui)
331945STATE FAIR
341947MAGIC TOWN
L'Encinémathèque
Ed.7.2.1 : 8-7-2016