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Billie BURKE (1884 / 1970)

Billie Burke

Actrice américaine, née Mary William Ethelbert Appleton Burke, le 7 août 1884, à Washington (Washington D.C.). Décédée le 14 mai 1970 à Los Angeles (Californie).

Son père, Billy Burke, était un clown célèbre; aussi la petite Billie connut-elle dès l’enfance la vie des artistes en tournée. C’est à Londres, où ses parents se sont fixés, qu’elle fait ses débuts sur les planches avant de devenir la coqueluche de Broadway grâce à «My wife» en 1907. Elle attire le regard du grand producteur Florenz Ziegfeld, qu’elle épouse en 1914 (ils auront une fille, Patricia, en 1916). Le producteur et réalisateur Thomas Ince lui fait signer le contrat mirobolant de 10 000 dollars par semaine pour ses débuts à l’écran dans «Peggy» (1916).

La vingtaine de films qu’elle tourne à cette époque sont aujourd’hui oubliés mais elle s’y montrait parfaite en jeune coquette («Le mariage d'Annabelle» en 1919, etc). La crise de 29 ruine Ziegfeld et ramène Billie Burke sur le chemin des studios pour éponger les dettes du ménage. Elle est mûre pour les rôles de mère mais elle conservera toujours le caractère primesautier de son premier emploi. George Cukor relance sa carrière, d’abord dans le mélo «A Bill of Divorcement/Hérédité» (1932) où elle se sépare dans la douleur de son époux (John BarrymoreJohn Barrymore) ; la même année, Ziegfeld meurt alors qu’elle tourne «Les invités de huit heures» : "femme au bord de la crise de nerfs", elle y crée un type irrésistible de mondaine superficielle qu’elle développera auprès de Joan CrawfordJoan Crawford et Clark Gable dans «Forsaking All Over/Souvent femme varie» (1934) avant de jouer les ladies outragées dans «Becky Sharp» de Rouben Mamoulian (1935), le premier film en technicolor trichrome.

Associée à Roland Young, elle se spécialise dans les rôles d’épouses inconséquentes. Dans «Topper/Le couple invisible» de Norman Z.Mac Leod (1937), elle joue pour la première fois l'épouse de Cosmo Topper dont elle entreprend, par snobisme, de réformer le comportement en lui interdisant de courir dans la rue car un banquier doit se conduire plus dignement. Finalement ramenée à de meilleurs sentiments, elle se réconcilie avec son cher Cosmo après avoir succombé au charme frelaté d’un gigolo (Alex D'ArcyAlex D'Arcy) dans «Topper Takes a Trip/Fantômes en croisière» (1938). Dans le troisième opus de la série, «Le retour de Topper» (1941), toujours plus excentrique, elle sème la zizanie dans l’enquête d’un policier stupide et pardonne à Roland Young sa petite incartade auprès d’une jolie revenante (Joan Blondell). Entre temps le duo a roucoulé de plus belle dans «The Young in Heart/La famille sans-souci» (1938) où Billie prétend être au plus mal afin d’attendrir une vieille dame solitaire et mettre le grappin sur son héritage ! Nommée à l’oscar du meilleur second rôle féminin pour «Merrily We Live/Madame et son clochard» (1938), elle y est burlesque à souhait en dame patronnesse new look qui fait du premier vagabond venu un chauffeur de maître avant de s’apercevoir qu’il a filé avec l’argenterie !

«Le magicien d’Oz» (1939) est certes le film le plus connu de sa filmographie mais le rôle de Glinda, la bonne fée du Nord, est bien sucré en regard des jubilantes tribulations de Billie dans quelques fleurons de la comédie américaine où elle nous amuse en lançant, d’une voix flirtant volontiers avec les aigus, les répliques incongrues écrites à son intention. Epouse d’Oliver Hardy dans «Zenobia» (1939), BB (!) est si populaire outre-Atlantique que son prénom apparaît dans le titre du court métrage «Billie Gets Her Man» (1948). A l’occasion des retrouvailles de Fred Astaire et Ginger Rogers, on la revoit en richissime vieille dame dans «The Barkleys of Broadway/Entrons dans la danse» (1949) où son chevalier servant est notre Jacques François national. Mais c’est Vincente Minnelli qui lui permet de nous refaire le coup de la belle-mère snob dans «Le père de la mariée » (1950) et sa suite «Father Little Dividend/Allons donc Papa ! » (1951). Son avant-dernière prestation chez John Ford sera plus inattendue : Mrs Cordelia Fosgate, épouse de colonel, témoigne contre le «Sergeant Rutledge/Le sergent noir» (1960) avec l’avidité malsaine des colporteurs de ragots ; une fois n’est pas coutume, l’aigreur l’emporte dans une carrière où la sympathique fantaisie fut la dominante, ce que démontre le titre de son autobiographie parue en 1949 sous le titre «With a Feather on my Nose».

En 1936, face à William PowellWilliam Powell, alias «Le grand Ziegfeld», son rôle fut joué par Myrna LoyMyrna Loy dans le biopic signé Robert Z. Leonard.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11919GOOD GRACIOUS, ANNABELLE (Le mariage d'Annabelle) , de George MELFORD 
21932A BILL OF DIVORCEMENT (Hérédité)
31933DINNER AT EIGHT (Les invités de 8 heures)
41934FORSAKING ALL OTHERS (Souvent femme varie)
51935AFTER OFFICE HOURS (Chronique mondaine)
61935BECKY SHARP
71935DOUBTING THOMAS
81935SPLENDOR , de Elliott NUGENT 
91936CRAIG'S WIFE
101937PARNELL (La vie privée d'un tribun)
111937TOPPER (Le couple invisible)
121937THE BRIDE WORE RED (L'inconnue du palace)
131937NAVY BLUE AND GOLD (Les cadets de la mer)
141938EVERYBODY SING (Tout le monde chante)
151938MERRILY WE LIVE (Madame et son clochard) , de Norman Z.McLEOD 
161938THE YOUNG IN HEART (La famille sans-souci)
171938TOPPER TAKES A TRIP (Fantômes en croisière)
181939ZENOBIA (Deux bons copains)
191939BRIDAL SUITE
201939THE WIZARD OF OZ (Le magicien d'Oz)
211939ETERNALLY YOURS (Divorcé malgré lui)
221940AND ONE WAS BEAUTIFUL , de Robert SINCLAIR 
231940DULCY
241940HULLABALOO
251941TOPPER RETURNS (Le retour de Topper)
261941ONE NIGHT IN LISBON
271941THE MAN WHO CAME TO DINNER
281943HI DIDDLE DIDDLE , de Andrew L.STONE 
291943SO's YOUR UNCLE , de Jean YARBROUGH 
301943YOU'RE A LUCKY FELLOW, Mr. SMITH , de Felix E.FEIST 
311945SWING OUT, SISTER , de Edward C.LILLEY 
321945THE CHEATERS
331946BREAKFAST IN HOLLYWOOD , de Harold D.SCHUSTER 
341946THE BACHELOR's DAUGHTERS , de Andrew L.STONE 
351949THE BARKLEYS OF BROADWAY (Entrons dans la danse)
361950THE BOY FROM INDIANA
371950FATHER OF THE BRIDE (Le père de la mariée)
381950THREE HUSBANDS
391951FATHER's LITTLE DIVIDEND (Allons donc, papa!)
401952SMALL TOWN GIRL (Le joyeux prisonnier)
411960SERGEANT RUTLEDGE (Le sergent noir)
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 31-7-2016