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Eugene PALLETTE (1889 / 1954)

Eugene Pallette

Acteur américain, né Eugene William Pallette, le 8 juillet 1889, à Winfield (Kansas). Décédé le 3 septembre 1954, à Los Angeles (Californie).

Acteur jovial à la bedaine proéminente, il reste pour l’éternité Frère Tuck, le moine braillard et bagarreur, compagnon d’Errol Flynn, dans «Les aventures de Robin des Bois » (1938). On le vit pourtant à ses débuts, encore maigre sinon fluet, dans un nombre incalculable de courts métrages tournés dès 1913 (30 pour la seule année 1914 !). Alors que ses parents avaient été comédiens dans leur jeunesse, c’est à une carrière militaire qu’il se destinait jusqu’à ce que sa route croise une troupe de théâtre itinérante où il apprit son métier.

Lorsqu’il débute à l’écran, il n’a que 24 ans et va se produire dans plus de cent films muets. On l’aperçoit dans deux rôles différents de «Naissance d’une nation» (1915) et en huguenot amoureux dans «Intolérance» (1916), les deux fresques de D.W. Griffith. Il figure dans le premier «Tarzan of the Apes» (1918) campé par Elmo LincolnElmo Lincoln et dans la première version des «Dix commandements» (1923) : à l’époque, sa silhouette lui permet de jouer les traîtres les plus crédibles. Le plus surprenant reste son apparition auprès d’un D’Artagnan nommé Douglas Fairbanks dans «Les trois mousquetaires» (1921) : on l’attend en Porthos mais c’est le suave Aramis (un peu grassouillet tout de même !) qu’il interprète. Dès la fin du muet, il a trouvé son ventre de croisière et peut sans problème rencontrer Laurel & HardyLaurel & Hardy dans quelques classiques du burlesque dont le plus mémorable est «La bataille du siècle» (1927) qui distribue généreusement les tartes à la crème.

Aux débuts du parlant, Ernst Lubitsch l’embarque dans sa «Parade d’amour» (1929) et Joseph von Sternberg lui fait prendre le «Shanghai Express» (1932) en compagnie de Marlene Dietrich et d’Anna May Wong. «The Playboy of Paris» (1930), ce n’est pas lui de toute évidence, mais il a la carrure adéquate pour camper le shériff débonnaire de «Steamboat Round the Bend» (1935) de John Ford. Il faut dire que la voix caverneuse de Pallette convient particulièrement bien aux colosses hébétés ou aux policiers balourds. C’est ainsi que dans «The Half Naked Truth» (1932) de Gregory La Cava, Lee TracyLee Tracy n’hésite pas à le faire passer pour un eunuque enturbanné au service d’une fausse princesse (Lupe Velez) avant de l’envoyer parader à Manhattan en nudiste barbu ! Face aux borborygmes rocailleux du Sergent Ernest Heath, l’excellent William Powell n’aura guère de mal à briller dans quatre aventures embrouillées de Philo Vance, de «The Canary Murder Case» (1929) à «The Kennel Murder Case» (1933). Le savoureux «Topper» (1937) redonnera à Pallette le même type de rôle en détective dépassé par les facéties de Constance Bennett et Cary Grant, un fameux «Couple invisible» de joyeux fantômes.

Si Frank Capra s’amuse à tirer un effet comique de ses 130 kilos dans «Monsieur Smith au sénat» (1939) où il a toutes les peines du monde à s’extraire d’une cabine téléphonique, «Le signe de Zorro» (1940) est une variante sur un thème connu : après le chapelain de «Robin des Bois», Eugene rajoute quelques touches de couleur à sa palette (!) ecclésiastique pour une nouvelle réussite en Frère Felipe face cette fois à Tyrone Power. Entre temps, René Clair trouve en lui la parfaite incarnation de l’ignorance crasse et de la bêtise satisfaite du capitalisme américain triomphant dans «Fantôme à vendre» (1936). Gregory La Cava dans «Mon homme Godfrey» (1936) le montre à son tour en milliardaire excentrique dominé par une épouse entichée d’un encombrant gigolo (Mischa AuerMischa Auer). Désireux de vivre en paix, l’oncle James de «Premier amour» (1939) affiche un calme impérial tant que son insupportable famille est de sortie : le spectateur attend avec d’autant plus d’impatience l’inévitable éruption de colère ! Chez Preston Sturges, le "roi de la cervoise" qui tempête sans parvenir à se faire servir par ses domestiques fond (façon de parler !) devant Barbara Stanwyck, «The Lady Eve» (1941). De retour chez Lubitsch, il participe à un petit-déjeuner d’anthologie : certes «Le ciel peut attendre» (1943), mais face à la tonitruante Marjorie Main, Eugene doit baisser d’un ton car son épouse réduit à néant son envie légitime de lire tranquillement ses comics préférés le dimanche matin !

Shériff pour «L’étang tragique» (1941) de Jean Renoir ou chauffeur de Charles Boyer dans «Six destins» (1942), Eugene Pallette tourne volontiers avec les cinéastes étrangers réfugiés à Hollywood pendant la guerre mais le personnage sympathique de l’écran le devient beaucoup moins dans la réalité. Contaminé par la propagande nazie, il affiche des idées extrémistes et racistes : sur le tournage de «In the Meantime, Darling» (1944), il refuse de s’asseoir près d’un acteur noir (Clarence MuseClarence Muse), déclenchant la juste colère d’Otto Preminger et son licenciement par le studio. Convaincu de l’imminence d’un nouveau conflit mondial, il se retire dans son ranch de l’Oregon transformé en bunker. La maladie l’obligera à rejoindre Hollywood où il mourra d’un cancer en 1954 sans avoir reparu à l’écran.

Sur un plan privé, Eugene Pallette fut l'époux successif de l'actrice Phyllis Gordon et de Marjorie Cagnacci.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11916INTOLERANCE [ Ep."L'époque française" ]
21921THE THREE MUSKETEERS (Les trois mousquetaires)
31930SLIGHTLY SCARLET/L'ENIGMATIQUE MONSIEUR PARKES [ Version américaine ]
41930THE BENSON MURDER CASE , de Frank TUTTLE 
51930THE SEA GOD , de George ABBOTT 
61930LE PETIT CAFE/PLAYBOY OF PARIS [ Version américaine ]
71930SEA LEGS , de Victor HEERMAN 
81931DUDE RANCH , de Frank TUTTLE 
91932SHANGHAI EXPRESS
101932WILD GIRL
111932THE HALF NAKED TRUTH
121933THE KENNEL MURDER CASE (La triple énigme)
131934CARAVAN/CARAVANE [ Version américaine ]
141935BORDERTOWN (Ville frontière)
151935STEAMBOAT ROUND THE BEND
161936THE GHOST GOES WEST (Fantôme à vendre)
171936MY MAN GODFREY (Mon homme Godfrey)
181936STOWAWAY (Tchin-Tchin)
191937SHE HAD TO EAT , de Malcolm St.CLAIR 
201937TOPPER (Le couple invisible)
211938THE ADVENTURES OF ROBIN HOOD (Les aventures de Robin des Bois)
221938THERE GOES MY HEART (La pauvre millionnaire) , de Norman Z.McLEOD 
231939MISTER SMITH GOES TO WASHINGTON (Mr.Smith au sénat)
241939FIRST LOVE (Premier amour)
251940YOUNG TOM EDISON (Le jeune Thomas Edison)
261940HE STAYED FOR BREAKFAST
271940THE MARK OF ZORRO (Le signe de Zorro)
281941THE LADY EVE (Un coeur pris au piège)
291941THE BRIDE CAME C.O.D.
301941WORLD PREMIERE
311941APPOINTMENT FOR LOVE (Rendez-vous avec l'amour)
321942TALES OF MANHATTAN (Six destins)
331942THE BIG STREET (La poupée brisée)
341943HEAVEN CAN WAIT (Le ciel peut attendre)
351943THE GANG's ALL HERE (Banana Split)
361944IN THE MEANTIME, DARLING
371945THE CHEATERS
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 25-8-2016