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Felix BRESSART (1892 / 1949)

Felix Bressart

Acteur allemand, né le 12 mars 1892, à Eydtkuhnen (Prusse orientale). Décédé le 17 mars 1949, à Los Angeles.

Issu d’une famille de commerçants, Felix Bressart étudie l’art dramatique auprès de Maria Moissi à Berlin avant de faire ses débuts en 1914 à Würzburg. Son tempérament comique original s’impose après-guerre à Hanovre ou Dresde. Le grand Max ReinhardtMax Reinhardt l'engage à Vienne en 1925 puis c'est à Berlin que sa silhouette longiligne devient populaire dans les vaudevilles militaires et les cabarets. En 1928, il tourne son premier film avec la star du muet Henny PortenHenny Porten. En moins de cinq ans, on repère son air malicieux et ses moustaches dans une trentaine d’œuvres signées Richard Oswald, Anatol Litvak ou Robert Siodmak (en 1930, pour un court-métrage burlesque intitulé «La tragédie du sous-locataire» dont il est le héros). Il côtoie les vedettes de la U.F.A. comme Lilian Harvey(«Le chemin du paradis» en 1930, «Nie wieder Liebe» en 1931) ou encore Lil DagoverLil Dagover («Das Alte Lied» en 1930) ou Renate Müller («Die Privatesekretärin», 1931), jouant auprès d’elles les seconds rôles fantaisistes. C'est d'ailleurs une pédiode faste puisqu'il seconde Anny Ondra dans «Anny Chauffeur» (1930) et obtient un gros succès personnel en brillant premier rôle de «Der Herr Bürovorsteher» (1931) ou «Der Schrecken der Garnison» (1931). La critique souligne son naturel à l'écran dans ces rôles d’hommes timides, réservés et maladroits qui lui ressemblent. Sa renommée ne franchit pourtant pas le Rhin et, très vite, ses rêves de gloire tournent court : la peste brune se répand en Allemagne et Felix Bressart, d’origine juive, doit fuir la dictature nazie. Réfugié un temps en Suisse puis en Autriche, il tourne même dans la version française d'un film germano-français aux côtés de Fernand GraveyFernand Gravey et Lucien BarouxLucien Baroux «C’était un musicien» (1933), où il joue le baron Vandernyff.

En 1938, accompagné de Frieda Lehner, son épouse, il émigre aux Etats-Unis où il retrouve une importante colonie allemande et autrichienne, en particulier Joe Pasternak devenu producteur. Grâce à lui, il paraît en professeur de musique dans son premier film américain, «Three Smart Girls Grow Up» (1939), un succès de Deanna Durbin. La même année, il retrouve Wilhelm Thiele pour «Bridal Suite» (1939) avec AnnabellaAnnabella, mais surtout son ami Ernst LubitschErnst Lubitsch le choisit pour incarner Buljanoff, l’un des trois commissaires soviétiques faisant la bombe à Paris jusqu’à l’arrivée de l’austère Garbo alias «Ninotchka» (1939). Ce rôle reste l’un de ses plus célèbres avec celui de Greenberg dans «To Be Or Not To Be» (1942) : comédien réduit à porter des hallebardes alors qu’il rêve du «Marchand de Venise», il ronge son frein en répétant le monologue de Shylock jusqu’au jour où il peut enfin le déclamer, sauvant la troupe des nazis par la même occasion. Il est encore meilleur dans «The Shop Around the Corner» (1939) où il joue Pirovitch, petit employé timoré, qui conseille sagement son ami Kralik (James StewartJames Stewart) mais se rue aux abris lorsque M.Matuschek, son patron (Frank MorganFrank Morgan), veut lui demander un avis personnel : tout Bressart est là, plein d'humour et de subtilité.

Une complicité entre immigrés d’Europe Centrale l’unit un temps à la belle Hedy Lamarr puisqu’il joue son père dans «Camarade X» (1940) de King Vidor, son meilleur ami dans «La danseuse des Folies Ziegfeld» (1941) et la retrouve de nouveau au générique de «Crossroads» (1942). Partenaire occasionnel de Shirley Temple («Kathleen» en 1941), Sonja HenieSonja Henie ou Jeanette MacdonaldJeanette Macdonald, Felix Bressart fut le prototype du serviteur fidèle de l’écran, personnage qu’il campe d’ailleurs auprès de Robert Taylor dans «Escape» (1940). Assistant de Spencer Tracy dans «La vie de Thomas Edison» (1940), il peut sans problème se confronter aux plus grandes stars comme Clark Gable dans «Camarade X», Joan CrawfordJoan Crawford dans «Un espion a disparu» (1943) ou Humphrey BogartHumphrey Bogart dans «It All Came True» (1940) – il y campe le Grand Boldini, troquant ses traditionnelles besicles contre un lorgnon lorgnant sur ZaSu Pitts… Avec «La septième croix» (1944) adapté d’Anna Seghers, il offre une participation marquante à la dénonciation du nazisme.

Curieusement, Felix Bressart avait entrepris pendant la première guerre mondiale un cursus médical qui le mènera au doctorat : à Hollywood, il prit le pli de donner régulièrement des conseils thérapeutiques avisés à ses collègues de travail ! Ce qui explique, sans doute, que, dès «Les oubliés» (1941), on le distribua volontiers dans les rôles de médecin ou de savant farfelu, coupé de la réalité : il fut ainsi le professeur Ginza dans «Sans amour» (1945), le professeur Morris Avrum de «Take One False Step» (1949) et surtout le professeur Gerkikoff de «Si bémol et fa dièse» (1948) de Howard Hawks. Il venait d’entamer le tournage de «Ma bonne amie Irma» (1949) où il jouait le professeur Kropotkin, lorsqu’il mourut prématurément de la leucémie. Hans ConriedHans Conried reprendra son rôle mais, dans quelques plans d’ensemble, c’est bien la silhouette malingre de Felix Bressart que l'on aperçoit, nous laissant le regret que des producteurs trop frileux n'aient eu l'audace de lui proposer les rôles de premier plan qu'il méritait.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11930DER SOHN DER WEISSEN BERGE/DAS GEHEIMNIS VON ZERMATT/LES CHEVALIERS DE LA MONTAGNE [ Version allemande ]
21930DIE DREI VON DER TANKSTELLE/LE CHEMIN DU PARADIS [ Version allemande ]
31930EINE FREUDIN SO GOLDIG WIE DU (Anny chauffeur) , de Carl LAMAC 
41931DIE PRIVATSEKRETÄRIN/DACTYLO [ Version allemande ]
51931DER SCHRECKEN DER GARNISON , de Carl BOESE 
61931NIE WIEDER LIEBE/CALAIS-DOUVRES [ Version allemande ]
71931DER HERR BÜROVORSTEHER , de Hans BEHRENDT 
81939THREE SMART GIRLS GROW UP , de Henry KOSTER 
91939BRIDAL SUITE
101939NINOTCHKA
111939SWANEE RIVER , de Sidney LANFIELD 
121939THE SHOP AROUND THE CORNER (Rendez-vous)
131940IT ALL CAME TRUE (Rendez-vous à minuit)
141940EDISON, THE MAN (la vie de Thomas Edison)
151940ESCAPE , de Mervyn LeROY 
161940BITTER SWEET (Chante mon amour)
171940COMRADE X
181941ZIEGFELD GIRL (La danseuse des Folies Ziegfeld)
191941BLOSSOMS IN THE DUST (Les oubliés)
201941MARRIED BACHELOR , de Edward BUZZELL 
211941KATHLEEN
221942TO BE OR NOT TO BE (Jeux dangereux)
231942CROSSROADS
241943ABOVE SUSPICION (Un espion a disparu)
251944BLONDE FEVER
261945WITHOUT LOVE (Sans amour)
271946I'VE ALWAYS LOVED YOU (Je vous ai toujours aimé) , de Frank BORZAGE 
281948A SONG IS BORN (Si bémol et fa dièse)
291949TAKE ONE FALSE STEP (Le faux pas)
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 1-9-2016