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Frances DEE (1909 / 2004)

Frances Dee

Actrice américaine, née Frances Marion Dee, le 26 novembre 1909 (plus vraisemblablement qu'en 1907), à Los Angeles (Californie). Décédée le 6 mars 2004, à Norwalk (Connecticut).

Cadette de 2 soeurs, la petite Frances promène son enfance au gré des affectations successives de son officier de père : Cincinatti, Washington, Chicago... C'est dans cette dernière ville qu'elle parachève ses études à la Hyde Park Academy High School. En 1929, papa abandonne sa petite famille pour prendre un poste sur la Côte Ouest. Bien que toujours fâchée, maman ne tarde pas à le rejoindre en Californie pour renouer un semblant d'unité familiale. Frances saisit cette opportunité pour répondre à une recherche de casting, faisant ainsi une première apparition à l'écran, dans le «Words and Music» de James Tinling (1929) où, paraît-il, on peut la reconnaître en... alouette ! Magnanime, maman accorde une année à sa benjamine pour faire sa place dans l'univers impitoyables du septième art.

Après quelques figurations, Frances, dont la grâce des traits n'échappe à personne, est remarquée par le réalisateur Ernst Lubitsch qui en fait une réceptionniste sur la place de «Monte Carlo» (1930). Dès lors, et pour quelques années, la nouvelle actrice multiplie les apparitions à l'écran – une vingtaine de films entre 1931 et 1933 –, apparaissant bientôt en tête d'affiche féminine de quelques séries B («June Moon» en 1931, «Kaspa, fils de la brousse» en 1933) ou en soutien de luxe pour deux ou trois oeuvres majeures («Si j'avais un million» en 1932, «Little Women/Les quatre filles du Dr.March» en 1933, etc).

En 1933, Frances est distribuée avec Joel McCrea dans «Silver Cord» dont la vedette féminine est la déjà grande Irene Dunne. Si le film n'est pas entré dans l'histoire du cinéma par ses qualités propres, il est à l'origine de la formation d'un de ces couples solides formés au hasard des castings hollywoodiens. En effet, mariés dès la fin de l'année, les protagonistes de cette oeuvrette demeureront unis pendant 57 années, nonobstant une courte séparation vers 1935, avant une rupture plus profonde au mitan des années 60. De cette union naîtront 3 enfants : Joyd (1934, futur acteur), David (1935) et Peter (1955). Les deux acteurs feront également plateau commun à plusieurs reprises : «One Man's Journey» (1933), «Wells Fargo/Une nation en marche» (1937), «Four Faces West» (1948).

Ayant rejoint la RKO au sein de laquelle officie déjà son jeune époux, Frances a du mal à décrocher des rôles de haute volée. Mais ses performances dans «Of Human Bondage/L'emprise» (1934), «Becky Sharp» (1935), ou encore «Ames à la mer» sont loin d'être négligeables. En 1939, un temps pressenti pour incarner Melanie dans «Autant en emporte le vent», elle est finalement écartée, sa beauté étant trop proche de celle de l'héroïne principale (Vivien Leigh) à laquelle elle aurait pu faire de l'ombre, révélation de nature à faire plaisir à Olivia de Havilland !

Dès 1934, la belle brune tente bien de s'évader des rôles stéréotypés auxquels sa beauté et le manque d'imagination des producteurs semblent devoir la confiner. En cette heureuse période précédant le règne absolu du Code Hays, elle ose se montrer "… quelque chose entre kleptomane et nymphomane" dans «Blood Money» (1934), ou même “illégitimement enceinte” dans «Coming-Out Party» (1934). Mais les choses ne devaient pas durer et Mrs.Mc Crea d'envisager, pour un instant seulement, de mettre un terme à sa carrière.

Après s'être fait remarquer, costumée et enfoulardée, aux côtés de Ronald Colman dans «Le roi des gueux» (1938), elle rejoignit, à la grande surprise de ses fans, le casting du film fantastique de Jacques Tourneur, «I Walked with a Zombie/Vaudou» (1943), dans un registre où on était loin de l'attendre. Par la suite, elle se devait se montrer parcimonieuse dans l'étalage de ses qualités et ce n'est plus en vedette qu'elle nous apparaît dans «The Private Affairs of Bel Ami» d'Albert Lewin (1947). En 1954, après «The Gypsy Colt», se découvrant tardivement enceinte de son dernier enfant, elle se retire définitivement dans son ranch de Thousand Oaks pour se consacrer à sa nouvelle progéniture.

Veuve de Joel McCrea depuis octobre 1990, Frances terminera son existence en partageant ses dernières années entre ses trois enfants avant qu'un accident vasculaire cérébral ne l'enlève définitivement aux espérances des plus fidèles cinéphiles de l'âge d'or du cinéma hollywoodien. A posteriori, par manque d'ambition de l'intéressée ou d'imagination de la part de son encadrement, on a tout de même le sentiment que l'on est passé à côté de quelque chose qui aurait dû être plus grand.

Christian Grenier

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11930ALONG CAME YOUTH , de Norman Z.McLEOD, Lloyd CORRIGAN 
21931JUNE MOON , de A.Edward SUTHERLAND 
31931CAUGHT , de Edward SLOMAN 
41931NICE WOMEN , de Edwin H.KNOPF 
51931THIS RECKLESS AGE , de Frank TUTTLE 
61932THE STRANGE CASE OF CLARA DEANE , de Louis J.GASNIER, Max MARCIN 
71932LOVE IS A RACKET
81932IF I HAD A MILLION (Si j'avais un million)
91932THE CRIME OF THE CENTURY , de William BEAUDINE 
101933KING OF THE JUNGLE (Kaspa, fils de la brousse)
111933THE SILVER CORD
121933ONE MAN's JOURNEY , de John S.ROBERTSON 
131933LITTLE WOMEN (Les quatre filles du Dr.March)
141934COMING-OUT PARTY
151934FINISHING SCHOOL , de George NICHOLS Jr, Wanda TUCHOCK 
161934OF HUMAN BONDAGE (L'emprise)
171935BECKY SHARP
181935THE GAY DECEPTION
191937SOULS AT SEA (Ames à la mer)
201937WELLS FARGO (Une nation en marche) , de Frank LLOYD 
211938IF I WERE KING (Le roi des gueux)
221939COAST GUARD (Garde-côtes)
231940SO ENDS OUR NIGHT (Ainsi finit notre nuit)
241941A MAN BETRAYED
251942MEET THE STEWARTS , de Alfred E.GREEN 
261943I WALKED WITH A ZOMBIE (Vaudou)
271943HAPPY LAND
281945PATRICK THE GREAT (C'est beau d'avoir 20 ans)
291947THE PRIVATE AFFAIRS OF BEL AMI (Bel Ami)
301948FOUR FACES WEST , de Alfred E.GREEN 
311953MISTER SCOUTMASTER
321954GYPSY COLT (Le poulain noir)
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 20-9-2016