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Lionel ATWILL (1885 / 1946)

Lionel Atwill

Acteur anglais, né Lionel Alfred William Atwill, le 1er mars 1885, à Croydon (Charing Cross, Angleterre). Décédé le 22 avril 1946, à Pacific Palisades (Californie).

Comédien britannique spécialisé à Hollywood dans les rôles de savants diaboliques, Lionel Atwill, tenté un temps par le métier d’architecte, fit classiquement ses débuts scéniques sur les planches londoniennes du Garrick Theatre en 1904. La fin de la première guerre le conduit à Broadway où il joue les séducteurs auprès d’Alla Nazimova ou Helen Hayes, mais aussi «Hamlet» en 1920. Interprète aux côtés de Billie Burke d’un premier film, «Eve’s Daughter» (1918), il préfère visiblement le théâtre où il se taille une belle réputation comme acteur et metteur en scène au service d’Ibsen, de Guitry ou de George Bernard Shaw. Aussi la surprise est grande lorsqu’il se lance pour de bon dans l’aventure cinématographique avec l’adaptation d’une pièce policière à succès, «The Silent Witness» (1932).

Il doit son aura maléfique aux Studios Warner et Universal qui, au début des années 30, font triompher le fantastique. Partenaire à trois reprises de la belle Fay Wray, la victime rêvée, il est soupçonné du pire mais s’avère innocent en «Docteur X» (1932) avant de jouer les médecins amateurs de sang neuf dans «The Vampire Bat» (1933) ; c’est surtout dans «Masques de cire» (1933), le grand classique signé Michael Curtiz, qu’il incarne un personnage mythique, Ivan Gregor, ce sculpteur défiguré qui transforme de belles jeunes filles en statues de cire ! Dans la foulée, le voilà prêt à jouer les faux muets dans «Le sphinx» (1933) ou à commettre quelques «Meurtres au zoo» (1933) ce qui ne lui réussit guère puisqu’il finit étouffé par un boa… Jusqu’au bout, Lionel Atwill hantera les terres du fantastique, rencontrant tour à tour Bela Lugosi en simili Dracula dans «La marque du vampire» (1935) ou Boris Karloff dans «Le fils de Frankenstein» (1939) – il y est l’extraordinaire inspecteur Krogh muni d’un bras artificiel. Policier sanglé dans son uniforme, il erre du côté de «La maison de Frankenstein» (1944) ou de «La maison de Dracula» (1945). Dix ans après l’avoir dirigé sur scène à Broadway, il retrouve son ami Basil Rathbone dans «Le chien des Baskerville» (1939) - où il joue le dévoué docteur Mortimer - et «Sherlock Holmes et l’arme secrète» (1942), cette fois pour y camper l’ennemi juré du détective, le machiavélique Moriarty.

Beaucoup de films relèvent de la série "B" fauchée aux titres plaisants : dans «L’échappé de la chaise électrique» (1941), il parvient à transformer Lon Chaney Jr en mutant, comme le baron Frankenstein dont il joue l’assistant dans «Le spectre de Frankenstein» (1942) ; ne nous étonnons pas s’il est de la fête lorsque «Frankenstein rencontre le Loup-Garou» (1943) ! Il tyrannise une peuplade indigène dans «The Mad Doctor of Marker Street» (1942) et fréquente volontiers un monstre nocturne («Night Monster», 1942), une femme en danger («Lady in the Death House», 1944) voire un génie détraqué («Genius at Work» (1946). S’il croise «Mr Moto en vacances» (1939) ou «Charlie Chan à Panama» (1940), son lourd passé criminel le désigne d’office comme suspect. La parodie ne lui fait pas peur puisqu’il joue Rochefort, le sinistre homme de main de Richelieu, dans une version débridée des «Trois mousquetaires» (1939) face aux Ritz Brothers qui le soupçonnent illico d’être le fameux criminel surnommé «Le gorille» (1939), juste avant qu’Abbott et Costello, «Deux nigauds dans une île» (1942), ne démasquent le savant fou qu’il y incarne.

La critique ne se priva pas de remarquer que le comédien gâchait son talent dans certaines productions bas de gamme. Pourtant, les grands cinéastes seront aussi au rendez-vous : Lionel Atwill retrouve Michael Curtiz pour son bondissant «Capitaine Blood» (1935), Frank Borzage dans un beau mélodrame, «Trois camarades» (1938), et même Julien Duvivier pour «Toute la ville danse» (1938). Sanglé dans un uniforme d’officier, il avait succombé au charme vénéneux de «L'espionne Fraulein Doktor» (1934) ou de «Nana» (1934) : comment pourrait-il résister à Marlene Dietrich, sa partenaire dans deux classiques : «The Song of Songs» (1933) de Rouben Mamoulian et «The Devil is a Woman» (1935) de Joseph von Sternberg ? Enfin, oubliant les figures du cinéma d’épouvante, il se déguise en officier nazi pour sauver Jack Benny de la gestapo dans le chef-d’œuvre de Lubitsch, «To Be or Not To Be» (1942) : même s’il se fait traiter d’inutile cabot par Felix Bressart, voilà au moins de quoi pavoiser.

Les dernières années de Lionel Atwill se teinteront d’amertume. Son fils, John, né d’une première union, meurt au combat en 1941. Son troisième mariage bat de l’aile à la suite d’une affaire de mœurs qui le met au ban d’Hollywood. Accueilli en star par des compagnies fauchées, il y joue des personnages de comics comme Le Scarabée dans «Captain America» (1944), un serial à succès. Vers la fin du tournage de «Lost City of the Jungle» (1946), une autre série B en treize épisodes, il meurt d’une broncho-pneumonie. Son rôle d’espion maléfique fut conservé mais des scènes additionnelles durent être tournées avec une doublure, filmée de dos. Récemment marié pour la quatrième fois, il ne connut guère son second fils, né six mois plus tôt. S’il est moins célèbre aujourd’hui que ses complices Boris Karloff ou Bela Lugosi, Lionel Atwill a, malgré tous ces déboires, largement gagné son ticket d’entrée au Panthéon du cinéma fantastique.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11932DOCTOR X
21933THE VAMPIRE BAT
31933THE MYSTERY OF THE WAX MUSEUM (Masques de cire)
41933MURDERS IN THE ZOO (Le serpent mamba) , de Edward SUTHERLAND 
51933THE SPHINX (Le sphinx) , de Phil ROSEN 
61933THE SONG OF SONGS (Le cantique des cantiques)
71934NANA , de Dorothy ARZNER 
81934STAMBOUL QUEST (L'espionne Fraulein Doktor) , de Sam WOOD 
91934THE FIREBIRD
101935THE DEVIL IS A WOMAN (La femme et le pantin)
111935MARK OF THE VAMPIRE (La marque du vampire)
121935RENDEZVOUS
131935CAPTAIN BLOOD (Le capitaine Blood)
141936TILL WE MEET AGAIN/FORGOTTEN FACES (L'espionne Elsa) , de Robert FLOREY 
151937THE HIGH COMMAND , de Thorold DICKINSON 
161937LANCER SPY (Amour d'espionne)
171937THE WRONG ROAD , de James CRUZE 
181938THREE COMRADES (Trois camarades)
191938THE GREAT WALTZ (Toute la ville danse)
201939SON OF FRANKENSTEIN (Le fils de Frankenstein)
211939THE HOUND OF THE BASKERVILLES (Le chien des Baskerville)
221939THE GORILLA (Le gorille)
231939Mr.MOTO TAKES A VACATION , de Norman FOSTER 
241939THE SECRET OF DR.KILDARE (Le secret du Docteur Kildare) , de Harold S.BUCQUET 
251939BALALAIKA
261940CHARLIE CHAN IN PANAMA , de Norman FOSTER 
271940JOHNNY APOLLO
281940GIRL IN 313 , de Ricardo CORTEZ 
291940THE GREAT PROFILE
301940BOOM TOWN (La fièvre du pétrole)
311941MAN MADE MONSTER/THE ATOMIC MONSTER (L'échappé de la chaise électrique)
321942TO BE OR NOT TO BE (Jeux dangereux)
331942THE MAD DOCTOR OF MARKET STREET , de Joseph H.LEWIS 
341942GHOST OF FRANKENSTEIN (Le spectre de Frankenstein)
351942THE STRANGE CASE OF DOCTOR Rx , de Ford L.BEEBE 
361942PARDON MY SARONG (Deux nigauds dans une île)
371942CAIRO , de Woody S.Van DYKE 
381942NIGHT MONSTER
391942SHERLOCK HOLMES AND THE SECRET WEAPON (L'arme secrète)
401944CAPTAIN AMERICA , de Elmer CLIFTON, John ENGLISH. Serial 
411944LADY IN THE DEATH HOUSE , de Steve SEKELY 
421944RAIDERS OF GHOST CITY (Les pillards de la ville fantôme) , de Ray TAYLOR, Lewis D.COLLINS. Serial 
431944SECRETS OF SCOTLAND YARD
441944HOUSE OF FRANKENSTEIN (La maison de Frankenstein)
451945HOUSE OF DRACULA (La maison de Dracula)
461946LOST CITY OF THE JUNGLE , de Ray TAYLOR, Lewis D.COLLINS. Serial 
471946GENIUS AT WORK , de Leslie GOODWINS 
L'Encinémathèque
Ed.7.2.2 : 5-10-2016