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S. Z. SAKALL (1883 / 1955)

S. Z. Sakall

Acteur hongrois, né Gerö Jenö ou Gärtner Sàndor selon les sources, le 2 février 1883, à Budapest (Hongrie). Décédé le 12 février 1955 à Beverly Hills (Californie).

Si l'on s'en tient à la rondeur joviale qui en fit un sympathique second rôle pour comédies hollywoodiennes, on ne l'imagine guère en migrant, contraint à deux reprises de fuir la peste brune des années 30. Sans doute ces épreuves, qui virent périr dans les camps nombre de ses proches – dont ses trois sœurs –  ont-elles contribué au surcroît d'humanité qu'il dispense dans ses meilleurs rôles comme celui de Carl, le maître d'hôtel attendri par l'humanité de son patron (Humphrey Bogart) dans «Casablanca» (1942).

S. Z. Sakall fut d'abord un auteur de sketches comiques et un célèbre comédien de théâtre à Budapest et Vienne sous le nom de Szöke Szakall (“Barbe blonde” !), un pseudonyme choisi en se regardant dans la glace… Aujourd'hui invisibles chez nous, ses premiers films consistent tout de même en une cinquantaine de titres, tournés en Hongrie, en Allemagne ou en Autriche, sous la direction de bons metteurs en scène comme Richard Eichberg («Montagnes russes», 1928), Wilhelm Thiele («Mädchen zum Heiraten», 1932) ou Richard Oswald («Gräfin Mariza», 1932). Installé à Berlin au début des années 30, rond mais glabre, “Barbe blonde” connaît le succès dès ses premiers films parlants, «Zwei Herzen im Takt-dreiviertel» (1930) et «Ihre Majestät die Liebe» (1931, version allemande), et frôle les premiers rôles dans «Frühlingsstimmen» (1933) de Paul Fejos. Ses origines juives le contraignent à quitter l'Allemagne lorsque les nazis arrivent au pouvoir. De retour au pays, il poursuit sa carrière jusqu'en 1939, entre autres dans «Scandale à Budapest» (1933). L'invasion de la mère patrie le décide à émigrer aux États-Unis avec sa seconde épouse, Elizabeth, dont le beau-frère, le producteur Joe Pasternak, va lui remettre le pied à l'étrier malgré sa méconnaissance de l'anglais.

Afin de faciliter la tâche des spectateurs américains, son prénom est aussitôt réduit à deux initiales. Pour ses débuts, il épaule la jeune Deanna Durbin dans «It's a Date» (1940) et «Spring Parade» (1940), un film où il retrouve Henry Koster qui l'avait déjà mis en scène dans «Marie Bashkirtseff» (1935). Dès «Le diable s'en mêle» (1941), une bonne comédie menée par Jean Arthur, il a son nom sur l'affiche et, pour «Une nuit à Rio» (1941), il apparaît en tête des acteurs de complément. Son compatriote Michael Curtiz le retient pour deux classiques qui vont asseoir sa nouvelle popularité : avant «Casablanca», il joue, dans «La glorieuse parade» (1942), le rôle de Schwab, le producteur qui lance la carrière de George Cohan (James Cagney).

Célèbre pour son accent prononcé, ses lunettes rondes et son jeu de joues, Sakall l'était tout autant pour sa gentillesse, au point d'être nommé “Cuddles” (“Calins”) par le producteur Jack Warner qui demanda que l'on ajoute ce surnom au générique : dès 1946, il fut donc S.Z. “Cuddles” Sakall, à son grand déplaisir. Par effet de contraste, l'aimable Sakall à l'humeur toujours égale pique une colère contre Bogart dans «Thank Your Lucky Stars» (1943).

Qu'il soit imprésario, restaurateur ou tonton gâteau, il endosse des patronymes qui fleurent bon l'Europe de l'Est : Felix Bassenak, Sacha Bozic, Miklos Teretzky, Lazlo Lazlo, Felix Hofer ou – plus surprenant – Don Miguel Wormser. Dans «Boule de feu» (1941), le professeur Magenbruch est si troublé par la présence de Barbara Stanwyck qu'il la serre avec beaucoup d'empressement et lui ferait bien l'un de ses fameux “cuddles”. Il la retrouve dans «Christmas in Connecticut» (1945) où, coiffé de sa toque blanche, il l'initie à la cuisine hongroise : ulcérée, Una O'Connor l'observe qui transforme son irish stew en goulasch en ajoutant du paprika ! Il faut dire que notre homme ne s'habitua jamais à la nourriture américaine et ne mangeait, même au studio, que les plats que lui préparait son épouse.

Sa présence au Far West paraît insolite mais il seconde efficacement Errol Flynn dans «San Antonio» (1945) et «Montana» (1949) ou Randolph Scott dans «Sugarfoot» (1951), un film où l'on aurait pu le baptiser “Barbe blanche”… Toutefois, l'univers de la comédie musicale a sa préférence et c'est ainsi qu'on l'entend chanter dans «Cinderella Jones» (1946) de Busby Berkeley comme dans «Amour poste restante» (1949) où il reprend le rôle de Frank Morgan dans le remake d'un merveilleux Lubitsch, «The Shop Around the Corner». Il joue le rôle central du parolier Fred Fisher dans «Oh, You Beautiful Doll» (1949) de John M. Stahl. Paternel et rassurant, il côtoie fréquemment de jolies vedettes qui patinent (Sonja Henie dans «Wintertime», 1943), chantent (Kathryn Grayson dans «Seven Sweethearts» de Frank Borzage en 1942 qui nous le montre en père débordé de sept filles à marier) ou dansent (Jane Powell dans «Le joyeux prisonnier», 1952). De «Romance à Rio» (1948) à «Lullaby of Broadway» (1951), Doris Day sera quatre fois sa partenaire, ce qui sera aussi le cas de June Haver, entre autres dans «The Dolly Sisters» (1945) avec Betty Grable. Dans «Cynthia» (1947), il joue le professeur Rosenkrantz face à une adolescente précoce nommée Elizabeth Taylor.

In fine, S.Z. Sakall renoua avec ses origines : «Le joyeux prisonnier» (1952) est réalisé par son beau-frère Laszlo Kardos qui l'avait déjà dirigé deux fois en Hongrie dans les années trente («Barátságos arcot kérek» en 1936,…) ; quant à l'action de son dernier film, «Le prince étudiant» (1954), elle est située dans un état imaginaire d'Europe Centrale. Avant de succomber à une crise cardiaque à l'âge de 72 ans, il avait eu le temps de faire paraître son autobiographie sous ce titre ironique : «Ma vie sous le règne de l'empereur François-Joseph, d'Adolf Hitler et des frères Warner».

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

INTERPRÉTATIONS:
LgAnTitre  
 ------ Sous le nom de Szöke Szakall
21931DER ZINKER
31932MELODIE DER LIEBE de Georg JACOBY 
41932GRÄFIN MARIZA de Richard OSWALD 
51933ARDON, TÉVEDTEM de Géza von BOLVÁRY, Steve SEKELY 
61933ABENTEUER AM LIDO de Richard OSWALD 
71933SKANDAL IN BUDAPEST de Géza von BOLVÁRY, Steve SEKELY 
81933FRÜHLINGSSTIMMEN (Les voix du printemps) de Pál FEJÖS/Paul FEJOS 
91934WENN DU JUNG BIST, GEHORT DIR DIE WELT (Jeunesse, à toi le monde)
101934HELYET AZ ÖREGEKNEK de Béla GAÁL 
111936BARÁTSÁGOS ARCOT KÉREK de László KARDOS 
 ------ Sous le nom de S. Z.Sakall
131937THE LILAC DOMINO de Frederic ZELNIK 
141940IT's A DATE (La douce illusion) de William A.SEITER 
151940SPRING PARADE (Chanson d'avril)
161941THE MAN WHO LOST HIMSELF d'Edward LUDWIG 
171941THE DEVIL AND MISS JONES (Le diable s'en mêle)
181941THAT NIGHT IN RIO (Une nuit à Rio)
191941BALL OF FIRE (Boule de feu)
201942BROADWAY
211942YANKEE DOODLE DANDY (La glorieuse parade)
221942CASABLANCA
231943WINTERTIME
241943THANK YOUR LUCKY STARS (Remerciez votre bonne étoile)
251944SHINE ON HARVEST MOON (L'amour est une mélodie)
261945WONDER MAN (Le joyeux phénomène)
271945CHRISTMAS IN CONNECTICUT
281945THE DOLLY SISTERS
291945SAN ANTONIO
301946CINDERELLA JONES
311946TWO GUYS FROM MILWAUKEE
321946NEVER SAY GOODBYE (Ne dites jamais adieu)
331946THE TIME, THE PLACE AND THE GIRL (La fille et le garçon)
341947CYNTHIA
351948ROMANCE ON THE HIGH SEAS (Romance à Rio)
361948EMBRACEABLE YOU de Felix JACOVES 
371948WHIPLASH
381949MY DREAM IS YOURS (Il y a de l'amour dans l'air)
391949LOOK FOR THE SILVER LINING (Le grand tourbillon)
401949IN THE GOOD OLD SUMMERTIME (Amour poste restante)
411949OH, YOU BEAUTIFUL DOLL
421949MONTANA
431950THE DAUGHTER OF ROSIE O'GRADY
441950TEA FOR TWO (No No Nanette)
451951SUGARFOOT
461951LULLABY OF BROADWAY (Escale à Broadway)
471951PAINTING THE CLOUDS WITH SUNSHINE (Elle cherche un millionnaire)
481952SMALL TOWN GIRL (Le joyeux prisonnier)
491954THE STUDENT PRINCE (Le prince étudiant)
Éd.8.1.3 : 29-9-2017