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Agnes AYRES (1892 ? 1896 ? 1898 ? / 1940)

Agnes Ayres

Actrice américaine, née Agnes Eyre Henkel, le 4 avril 1898 (date figurant sur sa pierre tombale mais mise parfois en doute), à Carbondale (Illinois, U.S.A.). Décédée le 25 décembre 1940, à Los Angeles (Californie, U.S.A.).

Fille de Solon Henkel et Emma Slack, Agnes Eyre vit une enfance campagnarde sous la surveillance de son frère aîné, Solon William Henkel (1888). Rien ne la prédestinait à une carrière artistique avant qu'elle ne visite, en compagnie d'une amie, les studios de la compagnie Essanay, alors implantée à Chicago. Sa beauté naturelle lui vaut d'être sollicitée pour participer à une scène de foule dans ce qui constitue sa première apparition cinématographique, «The Masked Wrestler» (1914). Dans la foulée, en compagnie de sa camarade de loge Gloria Swanson, elle campe une silhouette aux côtés du déjà célèbre Charles Chaplin dans «Charlot débute» (1915).

Enthousiasmée, la jeune femme parvient à convaincre sa mère de l'accompagner à New York City – Hollywood n'a pas encore obtenu son statut de monopole du cinéma – pour tenter une carrière d'actrice. Décrochant quelques petits rôles, elle parvient à se faire repérer par Alice Joyce qui, lui trouvant une certaine ressemblance avec elle, la fait engager pour jouer sa soeur dans «Richard The Brazen» (1917). Dans la foulée, elle participe à une série d'une vingtaine de courts métrages pour les sudios newyorkais de la Vitagraph, aux côtés de l'acteur Edward Earle, sur des histoires imaginées par le feuilletonniste O. Henry (William Sidney Porter, 1862/1910), ce qui lui vaut rapidement le surnom de “The O. Henry Girl”. Malheureusement, la plupart de ses bandes ont disparu dans la tourmente du temps qui souffle sur les bougies de nos vies.

En 1918, devenue Agnes Ayres, l'actrice épouse Frank P.Schuker, un officier de l'armée américaine. Peu après, prise sous l'aile protectrice du producteur Jesse Lasky qui ne tardera pas à en faire sa maîtresse, elle signe un contrat pour la Famous Players Lasky Corporation– une composante de la jeune Paramount Pictures – et obtient un grand premier rôle dans «Held By The Enemy» (1920). Le succès est là, mais au prix d'une relation sentimentale qui provoque rapidement son divorce (1921).

Nénamoins, Agnes Ayres devient l'une des artistes du cinéma muet les plus appréciées du public, essentiellement grâce à son chevalier servant qui met en chantier des oeuvres autour de son nom («The Love Special», «Too Much Speed»,… en 1921). Très influent, celui-ci lui obtient même quelques engagements qui valent à sa protégée de servir sous la baguette du célèbre Cecil B. De Mille («Forbidden Fruit» et «The Affairs of Anatol» en 1921). Mais c'est surtout l'enlèvement de celle-là par «Le Sheik» Ahmed Ben Hassan, immortalisé par le beau Rudolph Valentino, qui la fait définitivement entrer dans l'histoire du septième art sous les traits de Lady Diana, d'abord victime, puis épouse consentante de son kidnappeur – selon le principe du futur syndrome de Stockholm – dans le prolongement de leur histoire d'amour, «Le fils du Sheik» (1926).

Les réalisateurs William C.de Mille (frère de Cecil Blount caché derrière une ortographe de nom légèrement différente) et Paul Powell se partagent alors les faveurs professionnelles de la belle enfant. «Bought and Paid For» en 1922, «Don't Call It Love» et «The Marriage Marker» en 1923 pour le premier, «The Ordeal», «Borderland» et «A Daughter of Luxury» en 1922, «Racing Heart» en 1923, «The Awthul Truth» en 1925 pour le second iincrustent définitivement son image auprès du public. Ce statut “nobiliaire” ne l'empêche pourtant pas de se montrer fugitivement dans un court métrage animé par Stan Laurel, «Detained» (1924).

En 1924, séparée de Jesse Lasky, Agnes Ayres épouse le jeune écrivain espagnol Manuel Reachi dont elle aura un enfant avant de divorcer à nouveau (1927). Dès lors, oubliée par la Paramount, confrontée aux suites juridiques de son procès en divorce, victime du crack boursier de Wall Street – le fameux “Jeudi noir” – qui fait fondre sa fortune, délaissée par le 7ème art après une dernière composition dans un rôle pourtant prometteur sous la signature de Frank Capra dans «The Donovan Affair» (1929), elle met un point d'arrêt à ses activités cinématographiques et se produit un temps dans des tournées de vaudevilles, au sens américain du terme.

En 1936, elle tente bien de faire son retour à l'écran, mais doit vite renoncer après n'avoir obtenu que de tout petits rôles («Small Town Girl» en 1936, «Maid of Salem», «Midnight Taxi», «Souls at Sea» en 1937). Découragée, elle enchaîne les dépressions nerveuses jusqu'à son admission dans un sanatorium. Elle succombe peu après en son domicile de Los Angeles, victime d'une hémorragie cérébrale. En 1960, son nom se rappelle à la postérité lors de l'incrustation de son étoile posthume sur le Hollywood Hall of Fame.

Christian Grenier

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11917RICHARD THE BRAZEN de Perry N.VEKROFF 
21920GO AND GET IT (Le système du docteur Ox) de Marshall NEILAN, Henry Robert SYMONDS 
31920HELD BY THE ENEMY de Donald CRISP 
41920THE FURNACE de William Desmond TAYLOR 
51921FORBIDDEN FRUIT (Le fruit défendu)
61921THE LOVE SPECIAL de Frank URSON 
71921TOO MUCH SPEED de Frank URSON 
81921CAPPY RICKS (Les aventures du capitaine Barclay) de Tom FORMAN 
91921THE AFFAIRS OF ANATOL (Le coeur nous trompe) de Cecil B.De MILLE 
101921THE SHEIK (Le cheik)
111921THE LANE THAT HAD O TURNING de Victor FLEMING 
121922BOUGHT AND PAID FOR (L'effroi du vice) de William C.de MILLE 
131922CLARENCE (L'accordeur) de William C.de MILLE 
141922BORDERLAND de Paul POWELL 
151922A DAUGHTER OF LUXURY de Paul POWELL 
161923THE HEART RAIDER (L'hallali conjugal) de Wesley RUGGLES 
171923RACING HEARTS de Paul POWELL 
181923THE MARRIAGE MAKER de William C.de MILLE 
191923DON'T CALL IT LOVE (Est-ce bien de l'amour?) de William C.de MILLE 
201924BLUFF de Sam WOOD 
211924DETAINED de Scott PEMBROKE, Joe ROCK (Court métrage) 
221924WORLDLY GOODS de Paul BERN 
231925THE AWFUL TRUTH de Paul POWELL 
241926SON OF THE SHEIK (Le fils du cheik)
251928INTO THE NIGHT de Duke WORNE 
261928THE LADY OF VICTORY de Roy William NEILL (Court métrage) 
271929THE DONOVAN AFFAIR
Éd.8.1.3 : 7-9-2018