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George TOBIAS (1901-1980)

George Tobias

Acteur américain, né à New-York City (New York, U.S.A.), le 14 juillet 1901. Décédé à Los Angeles (Californie, U.S.A.), le 27 février 1980.

Ce fils d'émigrés russes, né à New York, fait à quinze ans de précoces débuts sur les planches, d'abord au Pasadena Playhouse, plus tard à Broadway où il s'illustre dans «What Price Glory» ou «You Can't Take It With You», œuvres ensuite transposées à l'écran mais sans lui. Ce n'est qu'à 38 ans qu'il entame une carrière au cinéma. Bonne bouille, volontiers blagueur, il deviendra vite l'acolyte idéal des stars de la Warner Bros, à commencer par James Cagney ou John Garfield, sans parler de la chance d'être dirigé par quelques cadors de la réalisation, tournant six films avec Michael Curtiz, quatre avec Raoul Walsh, deux avec Howard Hawks.

Ses débuts, même modestes, sont intéressants : il fréquente la Cour des Miracles dans «Quasimodo» (1939) de William Dieterle et délivre un visa à Greta Garbo dans «Ninotchka» (1939). Bonimenteur hilare, il ne s'avère pas moins un bel escroc prêt à rouler Ann Sothern, la pimpante «Maisie» (1939). James Cagney l'adopte dès «Les fantastiques années 20» (1939) et le retrouve, avec ou sans moustache, dans «Torrid Zone» (1940), «City For Conquest/Ville conquise» (1940), «The Strawberry Blonde» (1941) ou «La glorieuse parade» (1942) où il joue un impresario qui manque de flair puisqu'il ne voit pas l'intérêt d'engager George M. Cohan. Il se rattrapera dans «Romance inachevée» (1953) où il favorise en revanche l'essor de Glenn Miller.

Il atteint rapidement un statut enviable de “character actor”, au point qu'on le recrute pour un étonnant numéro comique chanté et dansé avec Ida Lupino et Olivia de Havilland dans «Thank Your Lucky Stars» (1943). Il devient le comparse indispensable aux grands films de guerre des années quarante : sur le front de l'Argonne, il joue Pusher, le meilleur ami de Gary Cooper dans «Sergent York» (1941), puis un caporal embarqué avec John Garfield sur la "Mary-Ann", la forteresse volante de «Air Force» (1943). Criminel évadé de l'Île du Diable, il entre en résistance sous les ordres d'Humphrey Bogart dans «Cap sur Marseille» (1944) avant d'intégrer le commando d'Errol Flynn dans «Aventures en Birmanie» (1945). Film fantastique inspiré par le conflit mondial, «Between Two Worlds» (1944) le présente en marin bon vivant quoique déjà mort sans le savoir comme ses compagnons de voyage, Paul Henreid et John Garfield.

Sa fibre populaire lui permet d'être crédible en docker, en mécanicien ou en petit négociant ; c'est ainsi qu'il fréquente Humphrey Bogart et George Raft, les routiers de «Une femme dangereuse» (1940), joue le chauffeur de Walter Huston en «Mission to Moscou» (1943) ou Tiny, l'entraîneur de Robert Ryan, qui n'hésite pas à trahir son poulain en truquant son combat dans «Nous avons gagné ce soir» (1949). Les scénaristes, se souvenant de ses origines européennes, lui prêtent volontiers un patronyme grec ou russe : George Rondolos, Nicholas Pappalas ou Nick Popolis pour les premiers, Igor Propoktin ou Vassili Markovitch pour les seconds. Dans «La belle de Moscou» (1957) – remake musical de «Ninotchka» – il reprend le rôle qu'il avait tenu à Broadway auprès de Don Ameche et Hildegard Knef, celui de ministre soviétique des Arts et du Spectacle, bien décidé à expédier en Sibérie les trois commissaires du peuple “accros” à la vie parisienne. Côté western, on retient son apparition, hirsute et barbu, au milieu des outlaws de «L'attaque de la malle-poste» (1951) où il se fait dégommer par Jack Elam. Lorsqu'il fréquente le cinéma d'aventures exotiques, il s'appelle Razi, Ghazill ou Abbu – fidèle complice de «Sindbad le marin» (1947) – ou campe le pirate Bardoso dans «Le signe des renégats» (1951), sans parler du légionnaire Londos de «Dix de la Légion» (1951) avec Burt Lancaster.

On le revoit encore auprès de Natalie Wood dans «La fureur d'aimer» (1958) ou de Paul Newman dans «La fille à la casquette» (1963) mais il faut noter qu'à partir de 1955 sa carrière se poursuit pour l'essentiel à la télévision où il devient le personnage récurrent de  feuilletons célèbres : il campe un trappeur canadien nommé Pierre Falcon dans «Hudson's Bay» (1959) et surtout, pour une cinquantaine d'apparitions entre 1964 et 1971, Abner Kravitz, le voisin inquisiteur d'Elizabeth Montgomery alias «Ma sorcière bien-aimée». Le couple atypique qu'il y forme avec l'étonnante Alice Pearce enchante Frank Tashlin qui les engage tous deux auprès de Doris Day pour «La blonde défie le F.B.I.» (1966), une de ses dernières apparitions sur grand écran. On le reverra encore au détour d'un épisode de «Mannix» ou «Starsky et Hutch» avant qu'il ne se retire définitivement, en 1977, dans son ranch californien.

Comme si ce sympathique acteur ne voulait pas quitter ce monde sans un dernier trait d'humour, le corbillard qui transportait le corps de George Tobias fut dérobé par des pirates de la route le jour de ses obsèques… Tout étant rentré dans l'ordre, il repose depuis au cimetière du Mont Carmel près de New York.

Jean-Paul Briant

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Filmographie sélective

Interprétations
LgAnTitre  
11939MAISIE
21939THEY ALL COME OUT de Jacques TOURNEUR 
31939NINOTCHKA
41939THE HUNCHBACK OF NOTRE DAME (Quasimodo)
51939MUSIC IN MY HEART (Musique dans mon coeur)
61940THEY DRIVE BY NIGHT (Une femme dangereuse)
71940RIVER's END de Ray ENRIGHT 
81940CITY FOR CONQUEST (Ville conquise)
91940SOUTH OF SUEZ de Lewis SEILER 
101941STRAWBERRY BLONDE
111941AFFECTIONATELY YOURS
121941THE BRIDE CAME C.O.D.
131941SERGEANT YORK (Sergent York)
141942CAPTAINS OF THE CLOUDS (Les chevaliers du ciel)
151942YANKEE DOODLE DANDY (La glorieuse parade)
161942JUKE GIRL (Danseuse de cabaret)
171942MY SISTER EILEEN (Ma soeur est capricieuse) d'Alexander HALL 
181943AIR FORCE
191943THANK YOUR LUCKY STARS (Remerciez votre bonne étoile)
201944PASSAGE TO MARSEILLE (Cap sur Marseille)
211944BETWEEN TWO WORLDS
221945OBJECTIVE BURMA (Aventures en Birmanie)
231945MILDRED PIERCE (Le roman de Mildred Pierce) [Non crédité]
241946NOBODY LIVES FOREVER
251946GALLANT BESS (Le cheval de la jungle)
261947SINBAD THE SAILOR (Sinbad le marin)
271947MY WILD IRISH ROSE (Rose d'Irlande)
281947THE JUDGE STEPS OUT
291949THE SET-UP (Nous avons gagné ce soir)
301949EVERYBODY DOES IT (Si ma moitié savait ça…) d'Edmund GOULDING 
311951RAWHIDE (L'attaque de la malle-poste)
321951MARK OF THE RENEGADE (Le signe des renégats)
331951THE MAGIC CARPET (L'aigle rouge de Bagdad)
341951TEN TALL MEN (Dix de la légion)
351952DESERT PURSUIT de George BLAIR 
361953THE GLENN MILLER STORY (Romance inachevée)
371955THE SEVEN LITTLE FOYS (Mes sept petits chenapans)
381957THE TATTERED DRESS
391957SILK STOCKINGS (La belle de Moscou)
401963A NEW KIND OF LOVE (La fille à la casquette)
411964BULLET FOR A BADMAN (La patrouille de la violence)
Éd.8.1.3 : 1-10-2018